Hacer que las criptomonedas devoren menos energía significará rediseñar el funcionamiento de las blockchains.

Es un elemento básico de cualquier discusión sobre si Bitcoin tiene un futuro a largo plazo: “Sí, súper genial que elimina la necesidad de una autoridad confiable al intercambiar valor. ¿Pero te das cuenta de cuánta energía usa?

Es verdad. Bitcoin absorbe tanta electricidad anualmente como toda Nigeria. Ethereum engulle electrones también, al igual que la mayoría de las otras criptomonedas. Aunque suena mal, hay razones para creer que una solución puede estar a la mano.

Los Blockchains reciben mucho amor, pero solo son conjuntos de datos compartidos. Lo que hace que las criptomonedas como Bitcoin y Ethereum cobren vida es la forma en que todas las computadoras en sus redes acuerdan, una y otra vez, que lo que dice una cadena de bloques es verdad. Para hacer esto, usan un algoritmo llamado mecanismo de consenso. Probablemente lo haya escuchado llamar “minería”.

Los mineros de criptomonedas hacen mucho más que desbloquear nuevas monedas. En el proceso, revisan la cadena de bloques para asegurarse de que las personas no estén gastando monedas de forma fraudulenta y agregan nuevas listas de transacciones (los bloques) a la cadena. Es el segundo paso, destinado a asegurar la cadena de bloques de los ataques, que absorbe la electricidad.

En última instancia, los mineros deben transformar cada lista de transacciones más recientes en una firma digital que pueda servir como prueba de que la información es verdadera. Todos los mineros pueden hacer esto, utilizando una herramienta criptográfica que toma cualquier entrada y escupe una cadena de caracteres aparentemente aleatorios. Pero el creador de Bitcoin, Satoshi Nakamoto, hizo esta parte particularmente difícil.

Nakamoto organizó una competencia, cuyo objetivo es ser el primero en determinar una firma muy específica basada en tres entradas: la firma del bloque anterior, la lista de nuevas transacciones y un tercer número aleatorio. Como los mineros no conocen el tercer número, deben generar firmas digitales repetidamente hasta que uno adivine correctamente. Esto consume una inmensa cantidad de energía, lo que indica al resto de la red que se puede confiar en la contabilidad de un minero.

Pero aunque este método particular de llegar a un acuerdo, conocido como “prueba de trabajo”, es el más establecido, no es el único. Un número creciente de tecnólogos está explorando diferentes avenidas, y algunas criptomonedas más pequeñas ya emplean medios alternativos.

El que está en mejor posición para suplantar la prueba de trabajo se denomina “prueba de participación”. Considerando que la prueba de trabajo recompensa a los participantes por gastar recursos computacionales, las cadenas de bloques que usan prueba de participación seleccionarán validadores basados ​​en parte en el tamaño de sus respectivos depósitos monetarios. Esto sería enormemente más eficiente en términos de energía, pero el concepto todavía no se ha probado a gran escala y tiene varios problemas que deben resolverse.

Aún así, si todo sale según lo planeado, Ethereum hará la transición a una prueba de participación relativamente pronto, quizás tan pronto como a fines de este año. Eso sería muy impresionante, dado que su creador Vitalik Buterin ha llamado a idear un algoritmo de consenso efectivo “uno de los problemas más difíciles en el desarrollo de criptomonedas”.

La realidad es que probablemente estamos atrapados en criptomonedas que consumen mucha energía, al menos por un tiempo. Mientras tanto, tal vez los verdaderos creyentes sean sabios al invertir sus monedas digitales en fuentes de electricidad renovables.

Tomado de MIT Technology Review